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En astronomía existen varias formas de clasificar y catalogar las estrellas. La más utilizada es el Tipo espectral , que se basa en la absorción del hidrógeno en el espectro de luz, que es sensible a la temperatura del cuerpo que las emite. Es decir, dependiendo de la temperatura de la estrella, las bandas de absorción presentan un determinado patrón u otro.

Así, las estrellas se ordenan de más calientes a más frías, coincidiendo además con el tamaño de las mismas:

Tipos espectrales

Clasificación de las estrellas por su tipo espectral

Las más calientes y más grandes son las estrellas de clase O, potentes supergigantes de color azul que emiten principalmente radiación ultravioleta. Tienen una masa de unas 60 veces la de nuestro Sol, y son cientos de miles de veces más luminosas. Su temperatura superficial oscila entre los 30.000 y los 50.000 grados Kelvin.

Las estrellas de clase B son también supergigantes azules muy brillantes. Es muy frecuente que ambos tipos de estrellas, O y B, aparezcan juntas en asociaciones conocidas como OB1. Su temperatura superficial oscila entre los 9.600 y los 30.000 grados Kelvin.

El siguiente tipo de estrella es la clase A, son estrellas blanco-azuladas aproximadamente el doble de grandes que nuestro Sol, y son las estrellas más comunes de las que se observan a simple vista (aunque no las más numerosas). Su temperatura oscila entre los 7.100 y los 9.600 grados Kelvin.

Las estrellas clase F brillan con un color blanco amarillento, con un diámetro medio algo mayor que el de nuestro Sol y una temperatura superficial que varía entre los 5.700 y los 7.100 grados Kelvin.

Nuestro Sol pertenece a la siguiente categoría, es una estrella clase G de color amarillo. Estas estrellas tienen unas unas temperaturas que oscilan entre los 4.600 y los 5.700 grados Kelvin.

Las estrellas de clase K son de color naranja, en general más pequeñas que el Sol aunque hay algunas gigantes y supergigantes. Su temperatura oscila entre los 3.200 y los 4.600 grados Kelvin.

Por último están las estrellas de clase M, las más comunes (esta vez sí). De hecho más del 90% de todas las estrellas observadas son de este tipo. Son enanas rojas con una temperatura que oscila entre los 1.700 y 3.200 grados Kelvin, aunque también se encuentran estrellas de gran tamaño en esta clase, conocidas como gigantes rojas.

Recientemente se han añadido otros tipos espectrales correspondientes a estrellas en fases muy tempranas o fases finales de su ciclo. Estos son los tipos clase W, grandes supergigantes en el final de sus vidas que se están “pelando” con fuertes vientos estelares por su elevada temperatura (más de 70.000 grados Kelvin) y que dejan el núcleo expuesto, estrellas clase L, enanas marrones muy frías (1.500 – 2.000 grados Kelvin) y con muy poca masa, clase T, estrellas muy jóvenes e incluso en plena formación, con una temperatura media de apenas 1.000 grados Kelvin, clase C, gigantes rojas que han quemado todo su combustible primigenio y están quemando carbono en la fase final de sus vidas, y por último las estrellas clase D, enanas blancas, que son el destino final más habitual de la mayoría de las estrellas.

El destino de cada una de estas estrellas es muy diferente, pues al final depende de su tamaño y la velocidad a la que quema su combustible original. El siguiente cuadro muestra los destinos más probables para cada uno de estos tipos estelares:

evolucion tipos estrellas

Evolución de los diferentes tipos de estrellas

Así, vemos que las supergigantes azules acaban como supernovas o como agujeros negros directamente al colapsar una vez acabado su combustible, o bien pasando por una fase de supernova tipo 2. Las gigantes rojas acaban también explotando como una supernova pero el remanente es una estrella de neutrones, pues no tienen suficiente masa para colapsar en un agujero negro. Las estrellas como nuestro Sol suelen expandirse en gigantes rojas que explotan formando una nebulosa planetaria con una enana blanca como “cadaver”.

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